French Grammar Guide for non-francophones

The Pronoun y

An Overview of y

The pronoun y has two main functions. The first is to refer to a place/location that has already been mentioned ("there" in English), e.g.:

  • Je vais à Paris demain. > J'y vais demain.
  • Elle travaille au centre-ville. > Elle y travaille.
  • Il fait des exercices au gymnase. > Il y fait des exercices.
  • Paula dort dans sa chambre. > Paula y dort.
  • Stéfan a fait des études en France > Stéfan y a fait des études.

As we can see, the word y replaces both the preposition and the noun.

The second function of y is to refer to an idea expressed by a verb that is usually followed by à, e.g.: 

  • Elle rêve à ses vacances. > Elle y rêve.
  • On joue aux cartes. > On y joue.
  • Je pense à mon régime. > J'y pense.
  • Robert croit à l'amour. > Robert y croit.
  • Je réponds à sa question. > J'y réponds.

Note that y never replaces a human noun. Use lui instead, e.g.: je lui parle.

Fixed Expressions

Here are some common expressions you should be familiar with:

  • Il y a = "there is/are", e.g.: Il y a des gens dans la rue.
  • Allez-y = "Go ahead"
  • Ca y est? = "Got it?/OK?"

 

  • y is required if nothing comes after the verb aller, e.g.: j'y vais (not je vais.)
  • don't use y to replace a person when writing, e.g.: je lui parle (not j'y parle).
  • use y rather than a pronoun after the verb when referring to a place or thing, e.g.: j'y vais (NOT je vais là), j'y pense (NOT je pense à cela).
 
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